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La evidencia científica es clara, ya que cortar calorías simplemente no conduce a una pérdida de peso a largo plazo o beneficios para la salud.

Sospechamos que la mayoría de las personas que hacen dieta también se han dado cuenta de esto ahora. Y sin embargo, aquí están de nuevo, estableciendo el mismo objetivo de pérdida de peso este año que establecieron el año pasado.

Las únicas personas que no parecen apreciar esto son las personas que nunca han hecho dieta. Es particularmente difícil para ellos creer porque no cuadra con sus propias experiencias alimenticias.

Toma a Nicky, por ejemplo. Ella come sensiblemente la mayor parte del tiempo, con algo de comida chatarra aquí y allá, pero en realidad no parece afectar su peso. Ella no es un dieter. Ella es Naturally Thin Nicky, y no es sorprendente que crea lo que ve con sus propios ojos y siente en su propio cuerpo. Sin embargo, Nicky lo tiene mal.

Somos investigadores que hemos estado estudiando por qué las dietas fallan por un largo tiempo. Hemos visto que la falla en la dieta es la norma. También hemos estudiado el estigma que enfrentan las personas pesadas, y fuimos testigos del juego de culpa que ocurre cuando las personas que hacen dieta no pueden mantener el peso. Desde una perspectiva científica, entendemos que las dietas establecen una lucha injusta. Pero muchos Nickys con los que nos hemos encontrado, en la calle, en la audiencia cuando damos charlas, e incluso colegas científicos, se confunden cuando decimos que la dieta no funciona, porque no cuadra con sus propias observaciones.

Una pelea injusta

Nicky cree que es delgada por la forma en que come, pero en realidad, la genética juega un papel muy importante en su adelgazamiento. Nicky se lleva todo el crédito, porque la gente ve la forma en que come y no pueden ver sus genes.

Muchas personas pesadas no serían delgadas como Nicky, incluso si comieran los mismos alimentos en las mismas cantidades. Sus cuerpos son capaces de funcionar con menos calorías que las de Nicky, lo que suena como algo bueno (y sería genial si te encontraras en una hambruna).

Sin embargo, en realidad significa que después de comer los mismos alimentos y usar esa energía para hacer funcionar los sistemas de su cuerpo, tienen más calorías para almacenar como grasa que Nicky. Entonces, para realmente perder peso, tienen que comer menos comida que Nicky. Y luego, una vez que han estado haciendo dieta durante un tiempo, su metabolismo cambia, por lo que necesitan comer incluso menos que eso para seguir perdiendo peso.

No es solo el metabolismo genético de Nicky lo que le hace pensar que la dieta debe funcionar. Nicky, como no dietario, le resulta muy fácil ignorar ese cuenco de Hershey’s Kisses en el escritorio de su compañero de trabajo. Pero para personas que hacen dieta, es como esos besos que brincan y dicen «¡cómeme!» Las dietas provocan cambios neurológicos que te hacen más propenso a notar comida que antes de la dieta, y una vez que te das cuenta, estos cambios hacen que sea difícil dejar de pensar eso. Nicky podría olvidar que esos chocolates están ahí, pero las personas que hacen dieta no lo harán.

De hecho, a las personas que hacen dieta les gustan aún más que antes. Esto se debe a que otros cambios neurológicos inducidos por la dieta hacen que los alimentos no solo tengan un mejor sabor, sino que también provoquen que la comida produzca una mayor cantidad de la hormona de la recompensa dopamina. Esa es la misma hormona que se libera cuando los adictos usan su droga de elección. Nicky no recibe ese tipo de apuro de la comida.

Y además, Nicky está lleno del almuerzo. Aquí nuevamente, las personas que hacen dieta enfrentan una batalla cuesta arriba porque la dieta también ha cambiado sus hormonas . Sus niveles de la llamada hormona de la saciedad leptina disminuyen, lo que significa que ahora se necesitan más alimentos que antes para que se sientan llenos. Sintieron hambre en sus dietas todo el tiempo, pero ahora se sienten aún más hambrientos que antes. Incluso el almuerzo regular sin dieta de Nicky no haría a personas que hacen dieta en este momento.

¿Dónde está tu fuerza de voluntad?

La gente ve a Nicky y está impresionada con su gran autocontrol o fuerza de voluntad. Pero, ¿realmente debería considerarse autocontrol evitar comer un alimento cuando no tienes hambre? ¿Es autocontrol cuando evitas comer un alimento porque no te das cuenta, te gusta o recibes una avalancha de recompensa por ello?

Cualquiera podría resistir la comida bajo esas circunstancias. Y a pesar de que Nicky realmente no necesita fuerza de voluntad en esta situación, si lo necesitara, funcionaría bastante bien porque no está a dieta. Además de todo lo demás, la dieta interrumpe la cognición , especialmente la función ejecutiva , que es el proceso que ayuda con el autocontrol. Entonces las personas que hacen dieta tienen menos fuerza de voluntad cuando necesitan más fuerza de voluntad. Y las personas que no hacen dieta tienen mucho, a pesar de que no necesitan ninguno.

Y, por supuesto, incluso si Nicky fuera a comer esos alimentos tentadores, su metabolismo consumiría más de esas calorías que el metabolismo de un dietario.

Por lo tanto, a Nicky se le da crédito por haber tenido éxito en un trabajo que no solo es fácil para ella, sino más fácil que las personas que hacen dieta.

La cruel ironía es que después de que alguien ha estado haciendo dieta durante algún tiempo, ocurren cambios que dificultan el éxito en la dieta a largo plazo. Es físicamente posible, y una pequeña minoría de personas que hacen dieta logran mantener el peso durante varios años. Pero no sin una batalla desmoralizadora y global con su fisiología todo el tiempo.

Es fácil ver por qué las personas que hacen dieta generalmente recuperan el peso que pierden en su dieta de resolución de Año Nuevo, y tenemos las siguientes sugerencias para cuando eso suceda: si usted es un Nicky, recuerde la abnegación a la que estas personas se han sometido y lo poco que estaban comiendo mientras te probabas postres decadentes. Quede impresionado con sus esfuerzos, y agradecido de que no tengas que intentarlo.

Si eres un dieter, recuerda que no eres débil, pero que estabas en una pelea injusta que muy pocos ganan. Cambia tu enfoque para mejorar tu salud con el ejercicio (que no requiere pérdida de peso) y decide elegir una resolución de Año Nuevo diferente para el próximo año.